Lichtjaar

Lichtjaar is een lengtemaat die in de astronomie gebruikt wordt. Je kunt het vergelijken met kilometers bij ons. Alleen duidt één lichtjaar een veel grotere afstand aan, omdat alles in het heelal natuurlijk veel groter is en heel ver uit elkaar staat. Een lichtjaar is de afstand die licht in een jaar in vacuüm aflegt. De snelheid van het licht gaat  iets minder dan 300.000.000 meters per seconde. Als je het omrekent is 1 lichtjaar gelijk aan 9,46 biljoen kilometer. Voor ons is een afstand van een lichtjaar dus gigantisch ver. Maar onze Melkweg is in diameter 100.000 lichtjaar. En dat is dus alleen onze Melkweg, waar wij een nietig onderdeel van zijn.

Om het begrip wat tastbaarder te maken: Onze zon staat iets meer dan 8 lichtminuten van ons vandaan. Als de zon uit zou gaan, duurt het dus iets meer dan acht minuten voor wij dat zien. Neptunus staat ongeveer 8 lichtuur van ons vandaan. Voor ons is ze maar een klein puntje aan de hemel, maar als ze geen licht meer zou weerkaatsen, zouden wij dat pas na ongeveer 8 uur opmerken.

Het zichtbare deel van het heelal om ons heen heeft een straal van ongeveer 46 miljard lichtjaar. Als wij bij dat uiterste zichtbare randje naar een ster kijken, kijk je dus 46 miljard jaar terug in de tijd, want dat beetje licht dat wij daar zien, is 46 miljard jaar geleden van die ster vertrokken. Als zij op dit moment uit zou gaan, zouden wij dat pas over 46 miljard jaar zien. Overigens bedoelen wij met zichtbaarheid hoever wij met onze “geavanceerde” apparatuur kunnen kijken. De leeftijd van het heelal is 13,7 lichtjaar. Dit verschil komt omdat het heelal uitdijt. Wij kunnen dus 46 miljard lichtjaar ver kijken, maar het heelal zelf blijft gewoon 13,7 miljard jaar oud.